La perla de John Steinbeck

La vida del escritor norteamericano John Steinbeck podría ser argumento, en sí misma, de una novela. Desde joven mostró una rebeldía y una oposición al modo de vida tradicional. Por complacer a sus padres, aceptó entrar en la Universidad de Stanford. Sin embargo, un tiempo más tarde, escogió recolectar fruta, trabajar en las plantaciones de azúcar o simplemente vagabundear por el país. Dejó la universidad en 1925 sin haber conseguido ningún diploma. Se mudó a Nueva York, donde trabajó como obrero de la construcción a la vez que escribía pequeños artículos en periódicos. En 1935 publicó su primera novela de gran éxito: Tortilla Flat. Tras ésta vinieron muchos otros libros que le reportarían el éxito.
En La perla, así como en otros de sus libros, Steinbeck parece mostrar ideas cercanas al socialismo. La opresión social en la que viven los pobres, el mal de la codicia y la ambición, el racismo visto como algo negativo y la importancia de desprenderse de los bienes materiales para no dejar que éstos nos opriman, son todas ideas presentes, de una u otra manera, en esta nouvelle (novela breve).
La perla es la historia de Kino, un pescador de perlas mexicano que tiene una familia compuesta por su esposa, Juana, y su pequeño hijo, Coyotito, a quienes ama por sobre todas las cosas. Kino sufre por vivir sumido en la pobreza, y cree que todo va a cambiar el día en el que le toca encontrar una perla, grande y perfecta, mucho más valiosa de lo que nunca haya pescado. Pero Juana, conectada con una visión del mundo que poco tiene que ver con los valores occidentales, le suplica que se desprenda de ella, que la perla traerá la desgracia a la familia.
Mientras tanto, el pequeño Coyotito ha sido picado por un insecto venenoso y el médico se rehúsa a atenderlo a menos que se le pague. Kino procura vender la valiosa perla para así obtener dinero y salvar a su hijo. Pero la estructura social en la cual él está inserto no le permitirá hacerlo: los compradores se niegan a pagar lo que él pide, le ofrecen poco, procuran engañarlo. Eventualmente, Kino descubrirá que su esposa tenía razón, que sólo desgracias llegarán de la mano de la perla. Pero será demasiado tarde.

Opinión personal: La perla es una historia muy triste, sobre la búsqueda errática de la felicidad que se contrapone a la ambición humana de tener más que los otros.

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